How to style, compose and light a flat lay photograph

Kiran Cox Technologie und Know-how22 Jan. 2023

Street photographer Kiran Cox explores the visual storytelling genre of flat lay photography with his Nikon Z Series setup

Flat lay photography shares a personal story through objects. It is known for gaining high interactions with viewers on social media and is used by many, from bloggers and chefs to graphic desigers and of course photographers! 


A few years ago, it used to be my go-to style when I worked as an in-house product photographer and designer for an independent gift company. I always loved when a new range of products would arrive and I had the opportunity to grab some different backgrounds to experiment with, whether it was using different coloured sheets of card or being able to box everything up and head out to find a location. I think coming from a street and documentary photography background is why I enjoyed this the most; being able to explore and hunt down the perfect texture and light always made the result more rewarding.



Composition is an essential part of any flat lay photograph. It is the composition that will draw the viewer’s eye into the photo, and it is up to you to bring them into the main focal point. This would be your main product/item, most often known as the hero piece. As a good starting point, placing the hero piece in the centre of your frame is an easy way to start building your scene. From here, you can start to add or remove items to see what works best. Remember to take a step back every so often to get a full view of how your layout is coming together.


There are a few different styles of composition you can play with to do this. The most common two are structured layouts, where each item is meticulously placed around your hero piece and a more random looking layout where you can place things at different angles and also have some of your pieces partially cropped out of the frame.


Follow the steps below and you will be well on your way to creating some amazing shots. 

Kiran Cox


How to compose your shot:
  • Ensure your hero piece is in the centre and commands the most attention from the viewer.
  • Try not to use larger items in the corners of your shot. 
  • Keep an eye on the distancing between each piece. Keeping things equally spread always works well. 
  • Negative space can be very distracting, so keep an eye out for this, especially in the corners of your frame.
  • Try to focus on the main parts of your hero piece e.g. with the Nikon Z 7 you might want to show the layout of the buttons at the top.
  • Try some slightly different angles, adding a very slight tilt can add a lot more depth and dimension to a photograph without taking too much away from the birds-eye view.
  • Use items that have different heights. This is a great way to make certain items stand out and make good use of any negative space.

In most flat lay photography, you will see an even light spread across the image to avoid long and harsh shadows that might cover some of the items in the scene, and in some cases become a distraction from the main focal point. There are a few ways you can light your photo; natural light (if you are shooting outside, a cloudy sky will give you great even light with hardly any shadows), artificial light such as neon lights from a sign, continuous lighting or a speedlight.


However, in some cases introducing some direct light can help add depth and personality to your photo, if it does not overexpose any of the items you have laid out.

How to use lighting in your photo:
  • Try to create an even light across your photo to make sure everything is exposed correctly and equally.
  • Be mindful of harsh shadows as they may cover some of your items.
  • When photographing items that are reflective, you can often get bright spots that could cover key details you are trying to capture.
  • Keep an eye on your white balance. This is especially important if shooting under things such as blue skies, tungsten bulbs and fluorescent tubes.


Shoot flat lay like a pro

Watch Kiran as he styles and composes a flat lay
Balance, colour and tones

This is where you can start to bring out the personality of the photograph and make it unique to your aesthetic. There are a few ways you can go about doing this. Here are a few examples of things you can try:


  • Try using a colour that contrasts with the products to help them stand out more, equally using the same colour can be just as visually appealing to the eye.
  • Use different textured backgrounds — these always work extremely well e.g. bricks, wooden textures, and concrete.
  • If you are using textures, keep them minimal so they do not take away from the items you are showcasing.
Telling a story

I mainly shoot street and documentary photography, and with this genre I am constantly trying to tell a story — either through a single image or from a group of photographs. I wanted to bring this into flat lay photography. Here are a few ways in which you can do this:


  • Introduce some personal items into your photograph — such as a pair of sunglasses, a plant or a baseball cap. Just be careful that they do not detract from your hero piece.
  • Background and textures always add depth and personality to a shot. If you are using the photos for a blog or Instagram feed, search for textures that match your style and bring out your personality.
  • If you are shooting product, try to demonstrate some of its features. One example would be shooting the Z 6 with the tilt screen extended out.
  • Bring in other elements such as water. Adding a light mist to your products or background can further help visually tell the story behind the photograph (such as demonstrating the weather sealing capabilities of the Z Series range).
  • Postproduction editing. Every photographer edits their photographs in a unique way. Use this to add flavour to your photos.

Jetzt kommt der technische Teil der Flat-Lay-Fotografie. Zu den Einstellungen an Ihrer Kamera gehören die Belichtungszeit, die Blende, der ISO-Wert und die Brennweite, mit der Sie Aufnahmen machen. Hier ist eine kurze Zusammenfassung einiger Einstellungen, die für Flatlay-Aufnahmen empfehlenswert sind.


Die richtige Belichtungszeit hängt ganz von der Art der Aufnahme ab. Wenn Sie mit der Freihandkamera arbeiten, sollten Sie sicherstellen, dass die Geschwindigkeit so hoch ist, dass Verwacklungen vermieden werden. Eine einfache Formel, die Belichtungszeit dahingehend zu bestimmen, ist die doppelte Geschwindigkeit der Brennweite zu nehmen, mit der Sie gerade Aufnahmen machen. Wenn Sie beispielsweise ein 50-mm-Objektiv verwenden, sollten Sie eine Belichtungszeit von nicht weniger als 1/100 Sekunde einstellen.


Die richtige Blende hängt vor allem davon ab, wie viel Tiefenschärfe Ihr Foto haben soll. Normalerweise sollten Sie mit einer Lichtstärke von 1:5,6 oder höher arbeiten. So stellen Sie sicher, dass alle Motive im Bild scharf und fokussiert sind. Wenn Sie mit Objekten arbeiten, die deutlich größer sind als andere, müssen Sie die Blende möglicherweise weiter vergrößern.

Wenn Sie dagegen einen bestimmten Teil des Fotos hervorheben möchten, z. B. deren Hauptfigur, erhalten Sie mit einem Wechsel zu einer kleineren Blende wie 1:2,8 oder darunter einen angemessen unscharfen Hintergrund.


In den meisten Fällen werden Flatlay-Fotos unter einer guten Lichtquelle aufgenommen, daher sollte eine hohe ISO-Empfindlichkeit nicht erforderlich sein. Für eine optimale Schärfe sollte sie so niedrig wie möglich gehalten werden, um Körnigkeit zu vermeiden. Die meisten Fotos, die ich mit der Z-Serie gemacht habe, wurden mit ISO 500 oder weniger aufgenommen. Wenn Sie in eher dunkler Umgebung arbeiten, sollten Sie ein Stativ verwenden, um die Belichtungszeit zu verkürzen und den ISO-Wert gering zu halten.


Flatlay-Aufnahmen funktionieren mit den meisten Brennweiten gut. Bei zu hohen Werten kommt es allerdings zu einer leichte Verzeichnung des Objektivs. Um das zu vermeiden, würde ich empfehlen, nicht mehr als 50 mm zu verwenden. Normalerweise verwende ich bei der Street-Fotografie ausschließlich ein 35-mm-Objektiv. Bei Flatlay-Aufnahmen muss man jedoch sehr dicht ans Geschehen heran, da sonst Verzerrungen bei den Aufnahmen entstehen.


Heutzutage gibt so viele Programms und Apps zum Bearbeiten von Fotos. Ich persönlich verwende hauptsächlich Adobe Lightroom. Es ist schnell und einfach zu bedienen und ist enorm hilfreich, wenn es darum geht Dateien zu ordnen. Wenn Sie mit Lightroom noch nicht vertraut sind, lernen Sie am besten die Bearbeitungswerkzeuge kennen, toben sich mit den Schiebereglern aus, spielen mit der Tonwertkurve und aktivieren oder deaktivieren alle möglichen Optionen, um zu sehen, wie sie sich auf Ihr Bild auswirken. Sobald Sie wissen, was die einzelnen Funktionen alles bewirken, können Sie mit dem Bearbeiten anfangen.

Es ist außerdem ein großartiges Tool für kleine Korrekturen wie das Entfernen von Staubflecken und das Aufräumen kleiner Bereiche Ihres Fotos.

Tipps für die Bearbeitung von Flatlay-Fotos in Lightroom
  • Am Anfang sollten Sie immer die Optionen „Chromatische Aberration entfernen” und „Profilkorrekturen aktivieren” im Bereich „Objektivkorrekturen” aktivieren. Damit reduzieren Sie die Verzeichnung des Objektivs.
  • Beim Einstellen der Farben sollten Sie Vorsicht walten lassen. Insbesondere bei der Produktfotografie sollten Sie versuchen, die Farben möglichst originalgetreu zu halten.
  • Wenn Sie mehrere Fotos auf demselben Hintergrund gespeichert haben, speichern Sie die Bearbeitung, die Ihnen am besten gefällt, als Voreinstellung. Diese können Sie anschließend auf alle ausgewählten Fotos anwenden.
  • Ich (be)arbeite meine Fotos hauptsächlich mit Hilfe der Gradiationskurve. Damit können Sie die natürlichen Farben und Töne in einem Foto drastisch erhöhen.

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